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Le fleuve et son delta

Le Rhône long de 756 km, prend sa source en Suisse dans le massif du Saint-Gothard, à 1 750 m d’altitude. Il traverse le lac Léman. A partir de Lyon, il reçoit la Saône et coule vers le sud, entre les Alpes et le Massif Central, pour rejoindre la mer Méditerranée au droit d’une plateforme continentale large et peu profonde (Golfe du Lion) où les sédiments transportés se sont déposés et ont constitué le delta de Camargue. Les bras formant ce delta ont été nombreux et divers et à l’échelle des temps géologiques se sont globalement déplacés d’Ouest en Est.

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Aujourd’hui, le Rhône se divise en 2 bras juste en amont de l’agglomération Arlésienne. Le Petit Rhône à l’Ouest, long d’environ 60 km, rejoint la mer à l’ouest des Saintes-Maries-de-la-Mer. Il reçoit 11 à 13 % du débit du Rhône. Tandis qu’à l’Est, le Grand Rhône, d’une longueur de 50 km environ rejoint la mer en aval de Port-Saint-Louis-du-Rhône. Des cinq fleuves français, le Rhône est celui dont le débit est le plus important. En aval de Valence, le Rhône reçoit principalement :

  • les affluents cévenols en rive droite qui drainent le rebord oriental du massif central : Eyrieux, Ardèche, Cèze, Gard ;
  • en rive gauche les principaux affluents préalpins méridionaux : Drôme, Roubion, Aygues, Ouvèze ;
  • Et la Durance qui draine un bassin versant de plus de 12 000 km2.

En aval de Beaucaire, le fleuve se divise en deux bras endigués et ne reçoit plus aucun apport d’affluents.

Les types de crues du Rhône

Le delta est soumis au double effet des crues du Rhône et des tempêtes marines. La concomitance de ces deux phénomènes peut être très dommageable pour lui. Les contextes climatique et physique très diversifiés du bassin versant du Rhône induisent une typologie variée des crues. Quatre types de crues sont mises en évidence :

Crues océaniques

Période : entre octobre et mars à la faveur de pluies amenées par les vents d’ouest

Bassins concernés : Saône, Rhône Alpestre, Rhône Supérieur et dans une moindre mesure, Isère

Caractéristiques : régularité et durée des précipitations.

Crues cévenoles

Période : septembre-octobre

Bassins concernés : rebord oriental du Massif central

Caractéristiques : intensité des précipitations (épisode pluvieux violent) et morphologie de bassins compacts et imperméables.

Crues méditerranéennes

Période :  Automne (octobre-décembre)

Bassins concernés : Alpes du Sud, couloir rhodanien ou les Cévennes. Certaines pluies méditerranéennes remontent jusqu’à la Saône et l’Ain

Caractéristiques : précipitations intenses équivalentes à plusieurs mois de pluie tombant en quelques heures ou quelques jours.

Crues généralisées

Bassin concerné : globalité du bassin du Rhône

Caractéristiques : Enchaînement de plusieurs épisodes pluvieux océaniques et méditerranéens. Les pluies peuvent être simultanées comme en octobre 1840, mai 1856 et octobre 1993. Pour provoquer une grande crue généralisée du Rhône, le bassin doit avoir reçu au préalable de grandes quantités d’eau.

Hydrologie du Rhône en aval de Beaucaire

Les débits de pointe du Rhône à Beaucaire/Tarascon et la période de retour* de ces débits sont :

*La période de retour d’une crue caractérise la probabilité qu’elle se reproduise chaque année. Ainsi le débit de pointe d’une crue centennale est le débit qui a une chance sur 100 d’être atteint ou dépassé chaque année.